9. The Aztecs - A Clash of Worlds (Part 1 of 2)

9. The Aztecs - A Clash of Worlds (Part 1 of 2)

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La noche del 21 de febrero de 1978, en una calle residencial de la Ciudad de México, un grupo de obreros estaba excavando en el duro asfalto de la carretera. Trabajaban para la compañía de electricidad de la Ciudad de México, y su trabajo consistía en tender cables a través de la calle y por todo el barrio. Al principio, parecía un día más de trabajo. Pero entonces, a poco más de dos metros en la tierra, sus excavadores golpearon algo. Era un enorme pedazo de piedra. A medida que excavaban a su alrededor, vieron que esta piedra estaba tallada en patrones ornamentales e intrincados. Rápidamente notificaron a los arqueólogos del Instituto Nacional de Historia y Antropología de México, y todo el trabajo de construcción en el área fue detenido. Bajaron bandadas de arqueólogos, y las excavaciones comenzaron a descubrir qué era esta notable
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piedra Cuanto más descubrían, más clara era la imagen. Este era un disco de piedra tallada que medía más de 3 metros de diámetro. En su superficie estaba la imagen de una mujer, una diosa, desnuda y decapitada, rodeada de serpientes y cráneos, y llevando una corona de plumas. Esta era una representación de una deidad llamada Coyolxauhqui, que era venerada por los antiguos indígenas de México, que hoy llamamos los aztecas. El descubrimiento de esta piedra provocó un estallido de interés en lo que podría estar bajo la superficie de la Ciudad de México. El presidente de México emitió un decreto ordenando que toda la manzana de la ciudad fuera demolida y excavada. En total, trece edificios del barrio fueron derribados.
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Cuanto más descubrían, más se entusiasmaban los arqueólogos. Encontraron que el disco de piedra había sido colocado en la base de un enorme conjunto de escaleras que conducían a una plataforma en la que se encontraban las ruinas de una gran pirámide. Este era el templo principal de una ciudad que una vez estuvo bajo las calles de la Ciudad de México y que había sido completamente borrada por el tiempo. Esta ciudad se llamaba Tenochtitlán, y fue una vez el corazón de un poderoso imperio. Las excavaciones en la Ciudad de México continuarían por otros cuatro años. Cada día, su gente venía y miraba como las ruinas de una civilización enterrada se levantaban de las calles conocidas. Mientras miraban, muchos de ellos se preguntaron: ¿quiénes eran estas personas que una vez vivieron en la tierra bajo nuestros pies?
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¿Cómo habían construido tan fenomenales construcciones de tan increíble artesanía? ¿Cómo pudo una sociedad tan grande y avanzada simplemente desaparecer bajo la tierra? CAÍDA DE CIVILIZACIONES Episodio 9 Los Aztecas Una Colisión de Mundos Me llamo Paul Cooper, y están escuchando el Podcast “La Caída de las Civilizaciones”. En cada episodio, examino una civilización del pasado que se elevó a la gloria y luego colapsó en las cenizas de la historia. Me pregunto, ¿qué tenían en común? ¿Qué les llevó a su colapso? ¿Y qué se sentía ser una persona viviendo en ese momento, siendo testigo del fin de su
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mundo? En este episodio, quiero examinar a una de las historias más increíbles de la historia; el ascenso y la dramática caída del Imperio Azteca. Quiero explorar cómo los aztecas superaron las dificultades para crear uno de los mayores imperios indígenas de América. Quiero explorar cómo reaccionaron a uno de los encuentros más sorprendentes y aterradores que cualquier sociedad haya experimentado jamás. Quiero contar la historia de lo que sucedió para causar el dramático y último fin de su era. Parte 1 Un mundo aparte Hasta hace unos 66 millones de años, el planeta Tierra era un lugar muy diferente al mundo que conocemos hoy en día.
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En aquellos días, su superficie era el hogar de enormes reptiles conocidos hoy como dinosaurios. Si pudiéramos caminar a través del continente en aquellos días, veríamos un paisaje cubierto de helechos y pantanos, salpicado de enormes bosques de pinos primitivos. Pequeños pterodáctilos alados revoloteaban en el aire, y enormes dinosaurios como el triceratops cornudo, viajaban por las llanuras. En el bosque, temibles manadas de velocirraptores cazaban sus presas, y enormes carnívoros como el tiranosaurio, corrían entre los árboles. Pero es en el cielo donde quizás la más impresionante de estas criaturas podría ser vista. El Quetzalcoatlus fue el animal volador más grande que se haya conocido. Tenía una envergadura de más de 15 metros, más grande que un avión de combate moderno.
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Debido a su enorme tamaño, raramente aterrizaban, y pasaban la mayor parte de sus vidas elevándose en las cálidas corrientes ascendentes del mar, haciendo viajes migratorios de ida y vuelta a través del Océano Atlántico, que entonces era sólo la mitad de su distancia de un lado a otro. Entonces un día, una nueva estrella apareció en el cielo. Al principio habría sido tenue. Pero a medida que pasaban los días, se hizo más brillante. Sólo uno o dos días habrían pasado antes de que esta luz se viera como un segundo sol. Entonces un destello cegador habría iluminado los cielos de todo el hemisferio occidental. En menos del tiempo que toma parpadear, un asteroide de 11 km de diámetro, o mas o menos del tamaño del Monte Everest, impactó en la superficie de la Tierra justo en la costa del sur de México.
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La energía liberada fue de alrededor de 100 millones de megatones, o el equivalente a que todo el arsenal nuclear del mundo fuera detonado al mismo tiempo unas 15,000 veces. La superficie terrestre alrededor del impacto se habría ondulado como el agua, bajo un terremoto de magnitud diez. El propio asteroide fue vaporizado instantáneamente y sublimado en un núcleo de plasma sobrecalentado a más de 10,000 grados centígrados o el doble de la temperatura de la superficie del sol. Vientos abrasadores de más de 1,000 km por hora se abatieron sobre el continente, y tsunamis de hasta 200 m de altura tronaron en las costas y arrastraron la tierra a distancias de 100 kilómetros. Incendios forestales estallaron en luz alrededor del mundo cuando empezaron a llover escombros ardientes sobre la tierra, y columnas de polvo de roca vaporizado cubrieron el planeta con una oscura manta que bloqueó el
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sol durante años. En algunas partes de la tierra, empezaron a llover gránulos de vidrio del cielo. Mucha de la vida en el planeta Tierra no sobreviviría a este evento. Todos los grandes dinosaurios se extinguieron rápidamente; los tiranosaurios y los triceratops, así como esa enorme criatura voladora, Quetzalcoatlus. Más de la mitad de las especies de plantas en América del Norte fueron eliminadas, y durante años después, sólo pudieron crecer hongos y otras setas, alimentándose de la materia en descomposición de los bosques del mundo. Sólo sobrevivieron pequeños animales terrestres como serpientes, lagartijas y caracoles, muchos de ellos excavando en la tierra. Arrastrándose entre el polvo y la ceniza de las ruinas del mundo estaban también los pequeños mamíferos del tamaño de una rata
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de los que cada persona que conoces hoy en día es finalmente descendiente. Hoy en día, el enorme círculo del cráter de impacto aún puede ser detectado alrededor de la pueblo de Chicxulub en el sur de México. El cráter tiene 150 km de ancho, y perforó un agujero de varios kilómetros de profundidad en la corteza terrestre. Durante los próximos 66 millones de años más o menos, la Tierra sufriría algunos cambios dramáticos. Los continentes de América ya se habían alejado de la masa terrestre de Europa y África durante más de 100 millones de años a medida que las placas de la tierra se molían y se agrietaban unas con otras. Si se retrocediera lo suficiente, habría sido posible caminar de Nigeria a Brasil, de Marruecos a Nueva York, o de España a Canadá. Pero ahora el mundo estaba dividido en dos grandes masas de tierra; una conocida como Afro-Eurasia, que contenía
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África, Europa y Asia, y la otra conocida como América. Impulsada por las poderosas corrientes de roca fundida que circulan por el manto del planeta, la corteza terrestre se desgarra en medio del Océano Atlántico. Mientras tanto, los continentes de América del Norte y del Sur se mueven hacia el oeste, a la misma velocidad que crecen las uñas. Desde la época del asteroide de Chicxulub, el ancho del Océano Atlántico ha crecido unos 1,300 km. La costa oeste de América, desde Alaska hasta California, bajando por la costa de México, a través de Colombia, Perú y Chile, son el borde cortante de sus placas continentales. A medida que se forjan hacia el oeste, obligan al suelo del Océano Pacífico a descender por debajo de ellos, arrugándose a medida que avanzan y forzando a subir enormes cadenas como las Montañas Rocosas en América del Norte y los Andes
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en el sur. Las fuerzas titánicas involucradas en este proceso significan que toda la longitud de la costa continental es una zona activa de terremotos y volcanes. El paisaje de lo que hoy es México está dominado por estos volcanes. En el sur del país, una cordillera conocida como el Cinturón Volcánico Transmexicano ha crecido en los últimos 20 millones de años, formando una dramática gama de picos nevados. Entre estas montañas, se ha formado una meseta de tierras altas donde las corrientes de lava solidificada han fluido unas sobre otras. Hoy en día, esto se conoce como el Valle de México. El Valle de México es un paisaje dramático. Se encuentra a una altitud de más de 2,000 m, mientras que los volcanes activos que forman sus paredes pueden elevarse hasta 6,000 m.
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La tierra aquí es fértil y el agua es abundante. El agua de lluvia y de deshielo de las nieves de las montañas fluye por las laderas de los valles y hacia los ríos, reuniéndose en el fondo de la cuenca en un enorme lago conocido como el lago de Texcoco. El lago Texcoco era enorme. Tenía unos 40 km de ancho y unos 80 km de largo, bordeado por un pantano de cañas y juncos. En invierno, las aves migratorias de lugares tan lejanos como Canadá también venían aquí para disfrutar del clima más cálido. En los 66 millones de años transcurridos desde el asteroide de Chicxulub, las pequeñas criaturas parecidas a las ratas que sobrevivieron, también sufrieron algunos cambios. Para entonces, se habían transformado generación tras generación, tan gradual e imparablemente
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como los continentes. Ahora se habían convertido en la enorme variedad de mamíferos que conocemos hoy en día. Los caballos evolucionaron en América del Norte hace unos 3.5 millones de años, y en épocas de bajo nivel del mar, cruzaron hacia el este de Rusia, extendiéndose desde allí a través de Asia y el resto de la masa terrestre afro-euroasiática. Otros animales cruzaron en la otra dirección. Los mamuts gigantes colombianos, criaturas que pesaban más de diez toneladas, caminaron desde Asia hasta América y se extendieron hasta el sur de México. La última vez que estos niveles del mar bajaron fue durante la última Edad de Hielo que comenzó hace unos 33,000 años. Durante este tiempo, surgió un puente terrestre entre los continentes de Asia y América. Los humanos usaron este puente para seguir donde los mamuts habían ido antes, cruzando de Asia
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a América. Desde allí viajaron hacia el sur, estableciendo culturas de la Edad de Piedra dondequiera que fueran, y llegaron al Valle de México probablemente hace unos 12,000 años. En esta época, el caballo se extinguió en América debido a una combinación de cambios climáticos, colapso de los ecosistemas, y posiblemente la caza humana por comida. Entonces, hace unos 10,000 años, la última Edad de Hielo llegó a su fin. El nivel del mar subió y el puente terrestre entre Asia y América se hundió bajo las olas para siempre. Los caballos nunca volverían por medios naturales a América. Las poblaciones humanas de ambos lados del mundo estaban ahora separadas. Un día en el futuro se encontrarían de nuevo, y esta es la historia de cómo sucedió.
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Los primeros humanos del Valle de México eran cazadores-recolectores. Encontraron vastas manadas de mamuts vagando por los bosques de pinos que bordean el lago de Texcoco, y durante los siguientes milenios, los cazaron hasta la extinción. Hoy en día, la tierra del valle todavía está llena de sus huesos. La agricultura comenzó alrededor del lago hace unos 7,000 años, con los humanos siguiendo los patrones naturales del ciclo de inundación del lago. Varias culturas se establecieron aquí durante milenios, fusionándose en asentamientos cada vez más grandes, y para el año 1,200 a.C., un numero de grandes aldeas comenzaron a surgir alrededor del valle. Al norte, las tierras eran duras y áridas, y si se viajaba lo suficientemente lejos, se llegaba a los calientes desiertos de Chihuahua en el norte de México. La vida en el desierto era dura, por lo que a lo largo de la historia, innumerables tribus migratorias y grupos nómadas
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viajaron al sur, al Valle de México, donde abundaba el agua y la comida era más fácil de encontrar. Así que mientras las jóvenes ciudades comenzaron a levantarse en las orillas del lago de Texcoco, también llegaron oleadas de personas recién llegadas. La población del valle creció, las culturas se entremezclaron, y formas más complicadas de sociedad comenzaron a tomar forma. En los primeros siglos del primer milenio, el valle comenzó a ser el hogar de algunas de las primeras ciudades. De éstas, una pronto se elevaría a un tamaño y poder sin precedentes. Esta ciudad se llamó Teotihuacán. Ya nos hemos encontrado con Teotihuacán antes, en nuestro tercer episodio sobre los Mayas. Sus habitantes construyeron pirámides y majestuosas avenidas procesionales en su capital, monopolizando
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una especie de obsidiana verde que no se podía encontrar en ningún otro lugar. Su influencia se extendió a lo largo y ancho, llegando hasta América Central e interfiriendo en la política de los reinos mayas. Esta ciudad tuvo una enorme influencia en la región, pero no sabemos prácticamente nada de su gente; quiénes eran, qué idioma hablaban, o incluso qué les pasó. La arqueología muestra que alrededor del año 550 d.C., la ciudad entera, todos sus templos y palacios, fueron quemados. La ciudad entró en un agudo declive y sus pirámides cayeron en ruinas. Pero su influencia cultural perduraría. Teotihuacán jugó un papel similar en México como los antiguos griegos lo hicieron con los europeos. Inspiraron nuevas culturas y dejaron una marca en su religión, sociedad y arte.
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Pero si el pueblo de Teotihuacán eran los griegos, entonces los romanos de esta región eran los toltecas. Después del colapso de Teotihuacán y la caída de las ciudades mayas en el sur, el Imperio tolteca fue la fuerza dominante en América Central, gobernando desde la ciudad de Tula. Así como Roma admiraba abiertamente la cultura de los griegos, los toltecas se modelaron a sí mismos en el gran imperio caído de Teotihuacán. Hablaban una lengua llamada náhuatl que se convertiría rápidamente en la lengua predominante de la región. Está claro que eran destacados artesanos. Sus habilidades artísticas eran tan famosas que en náhuatl, la palabra “tolteca” vendría a ser utilizada simplemente para significar “artista”. Pero pronto, por razones que no entendemos del todo, la ciudad de Tula
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también fue abandonada, y el Imperio tolteca siguió a Teotihuacán a la ruina. Aquí es donde nuestra historia realmente comienza. Creo que vale la pena tomar un momento aquí para hablar de las fuentes que tenemos sobre la vida en la época de los aztecas. La palabra "azteca" no es una palabra que esa gente hubiera usado para sí mismos. Es un invento posterior. Se habrían llamado a sí mismos “mexica”. En realidad tenemos una amplia variedad de fuentes de donde sacar, muchas de ellas escritas por gente mexica que en realidad fueron testigos de la vida antes del contacto con los europeos. Pero un problema para los historiadores es que estos relatos de testigos oculares fueron escritos después del contacto y la mayoría, varias décadas después de los eventos.
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Una de las principales fuentes de estos años fue el trabajo del eclesiástico español Bernardino de Sahagún, a quien algunos han llamado el primer antropólogo. Llegó a México en el año 1529 y pasó los siguientes 50 años aprendiendo el idioma náhuatl, así como estudiando la cultura e historia de su pueblo indígena mexica. En la década de 1550, 30 años después del contacto, reunió a todos los mexicas mas viejos que pudo encontrar que aún recordaban la época de los aztecas. Escribió sus recuerdos y los reunió en un libro extraordinario llamado Historia General de las Cosas de la Nueva España, o la Historia General. La sección más famosa de la Historia General es conocida como el Códice Florentino. Es un manuscrito de 2,400 páginas, organizado en doce libros, y que contiene
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más de 2,500 ilustraciones dibujadas por artistas nativos. Bernardino de Sahagún registró el texto tanto en español como en náhuatl. En este episodio, nos acompaña Yan García, un hablante nativo del náhuatl de la huasteca de México, que nos ayudará a escuchar los sonidos del Códice Florentino en su náhuatl original. El Códice Florentino es un increíble relato de la cultura, religión, sociedad e historia del pueblo azteca. Pero es importante recordar que fue creado bajo la supervisión de un sacerdote europeo que tenía sus propios motivos. Las personas que entrevistó estaban recordando eventos y detalles desde una distancia de muchos años, y es imposible saber cuánto de lo que le estaban diciendo a Sahagún era lo que pensaban
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que el quería escuchar. Todo esto lo complica como una fuente confiable. Otro personaje clave en el registro de la experiencia mexica fue un monje dominicano llamado Fray Diego Durán. Durán era raro entre los europeos, la mayoría de los cuales nunca aprendió las lenguas indígenas de México. Fue criado desde muy joven por sirvientes que hablaban náhuatl, y creció siendo un hablante fluido. Escribió un libro llamado "La Historia de las Indias de la Nueva España", pero murió sin que se publicara, ya que durante su vida fue muy criticado por lo que otros españoles vieron como su excesiva simpatía por los indígenas mexicanos. Hacia finales del siglo XVI, unos cuantos indígenas también escribieron sus historias. Don Fernando de Alva Ixtlilxóchitl es un ejemplo.
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Descendía del último rey de la ciudad azteca de Texcoco, y aunque alejado de los acontecimientos descritos, tuvo acceso a algunos libros aztecas que se habían mantenido ocultados de los europeos. Por lo tanto, estas son las fuentes en las que tenemos que confiar, cada una de ellas potencialmente defectuosa y fragmentaria. Como resultado, tratar de averiguar la verdad de este período puede parecer como navegar por un salón de espejos, reflejos de reflejos, llevándonos en círculos. Pero la combinación de estos relatos con la evidencia arqueológica nos permite reunir algunos de los principales eventos del ascenso al poder de los aztecas. Nuestra historia comienza alrededor del año 1,300 d.C.
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En ese momento, el Valle de México era un lugar muy diferente. Las vastas ruinas de Teotihuacán y la civilización tolteca se podían ver por todas partes, desmoronándose en la tierra. Las docenas de pequeñas aldeas alrededor del lago se habían convertido en poderosas ciudades- estado por derecho propio. Cada una tenía un conjunto de altos templos en forma de pirámide en sus centros. Un denso tráfico de canoas, algunas de ellas con capacidad para 30 personas, cruzaban el lago, llevando comercio y mercancías a los mercados de cada una de estas ciudades. La situación política también había cambiado. En el vacío dejado por los toltecas, un pueblo conocido como los tepanecas, había crecido para ejercer poder sobre las otras ciudades del valle. Gobernaban desde la ciudad de Azcapotzalco, que se levantaba en la orilla occidental del lago.
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Esta primera forma de imperio había crecido hasta un tamaño impresionante. En este punto, al menos otras 40 ciudades les rindieron homenaje y enviaron soldados a luchar en sus ejércitos. Fue en esta época, alrededor de 1300 d.C., que una nueva banda de inmigrantes llegó al valle. Estos eran lo que la gente de ahí llamaba chichimecas, una palabra que en náhuatl significa bárbaro o salvaje, y que se aplicaba normalmente a los grupos de nómadas errantes que a menudo llegaban al valle desde los desiertos del norte. Este grupo afirmaba haber venido de una tierra de la que se habían visto obligados a huir, pero de la que nadie más había oído hablar. Llamaron a este misterioso lugar Aztlán. Decían que habían estado vagando por los desiertos durante muchos años, buscando un nuevo lugar al cual llamar hogar. Se llamaban a sí mismos los Mexica, pero hoy los llamamos por un nombre derivado de su
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mítica patria Aztlán. Estas eran las personas que un día se llamarían los aztecas. Podemos imaginar cómo se debieron sentir estos cansados viajeros del desierto cuando subieron las colinas y vieron el amplio y verde valle de México extenderse ante ellos. Habrían visto las ciudades dispersas alrededor del lago, brillando como joyas. Debieron pensar que seguramente, en alguna parte de este abundante lugar, podrían encontrar un lugar al cual llamar hogar. Pero pronto se decepcionarían. El flujo constante de personas que emigraban al sur del valle había aumentado la densidad de la población. Prácticamente toda la tierra del valle ya había sido reclamada por una u otra ciudad y dondequiera que fueran, los habitantes de la ciudad los echaban. Parte de la razón de esto es que los mexicas parecen haber sido un grupo tosco. No llevaban la ropa bordada de los citadinos ni tenían ninguno de sus modales
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sofisticados. Sus años de lucha por sobrevivir en el desierto los había hecho rudos. Adoraban a un dios feroz, una deidad guerrera conocida como Huitzilopochtli, cuyo nombre significaba colibrí del sur. Aunque ninguno de los habitantes de la ciudad del valle dejaba que los mexicas se establecieran en sus tierras, vieron un uso obvio para ellos. Varias ciudades ofrecieron a los mexicas comida a cambio de sus servicios como mercenarios. Así que, este pueblo nómada vagó por el valle, aceptando luchar por quien pagara más, y muriendo en las guerras de otros pueblos. Pero aún así debieron anhelar un lugar real al que pudieran llamar hogar. Después de unos 25 años de luchar por otras personas, los mexicas debieron darse cuenta de que
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nadie les iba a dar un hogar. Tendrían que construir uno para si mismos. Pero sólo quedaba un último pedazo de tierra deshabitada en todo el valle. Era un lugar tan inhóspito que ninguno de los otros pueblos se había molestado en reclamarlo. No era más que una franja de tierra pantanosa que se extendía en el agua de la orilla occidental del lago de Texcoco. Los mexicas construyeron canoas y remaron hasta esta solitaria franja de tierra. Allí, se las arreglaron para construir un número de pequeñas cabañas y un simple altar hecho de cañas para su dios Huitzilopochtli. Fue un comienzo increíblemente humilde, pero era suyo. Aunque no lo sabían entonces, esta aldea pantanosa crecería en el espacio de sólo doscientos años para convertirse en una de las ciudades más grandes del mundo.
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Los mexicas llamaron a este asentamiento en honor a uno de sus legendarios reyes que los había llevado a vagar por el desierto, un hombre que se llamaba Tenoch. Así que este lugar se llamaría Tenochtitlán. La ciudad de Tenochtitlán se expandió gradualmente al principio. De esas pocas chozas originales, los mexicas pronto utilizaron todo el espacio de su isla. Pero con el crecimiento de su población, tendrían que encontrar una solución. Comenzaron a construir islas artificiales en el lago. Remaban en el agua en canoas y clavaban estacas altas en el lecho del lago poco profundo, y luego apilaban tierra a su alrededor hasta que el suelo se elevaba fuera del agua. Con el paso de los años, estas nuevas islas se extendieron desde el centro en un patrón caótico, conectadas
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por puentes y canales. La ciudad-isla de Tenochtitlán comenzó a crecer. Si regresaras a ver Tenochtitlán un siglo después, en las primeras décadas del 1400, la ciudad habría sido irreconocible. Se habría parecido algo a Venecia. La ciudad estaba ahora unida al continente por tres grandes carreteras que se ramificaban hacia el norte, sur y oeste. Estos estaban divididos en el medio por puentes levadizos de madera que eran levantados por la noche por seguridad. Al este, la gran extensión del lago se extendía, aunque en un día claro era posible ver la otra orilla y la ciudad de Texcoco que se levantaba allí. Tenochtitlán estaba rodeada por jardines de islas llamados chinampas.
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Los mexicas las construyeron tejiendo palos y cañas para hacer bardas submarinas que luego se rellenaron con tierra fértil. Usaron estos jardines de las islas para cultivar todo tipo de cosechas, desde maíz, frijoles y calabazas hasta tomates, chiles y todo tipo de flores decorativas. Los agricultores remaban entre estos jardines en sus canoas, llevando plantas de brote y herramientas, y trayendo los cultivos en cestas. Como varios manantiales de montaña alimentaban al lago de Texcoco, su agua tenía un contenido inusualmente alto en sal, por lo que la producción de sal era otra industria clave de la zona. Un observador español del siglo XVI llamado Pedro Mártir describió haber visto a los mexicas dedicarse a esta práctica. Toman el agua del lago, que es salada, y la conducen a través de zanjas hacia depresiones
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donde la espesan. Una vez espesa, la hierven, y luego la forman en bolas y barras que llevan a los mercados o ferias para intercambiar por otras cosas. Sólo los súbditos del rey azteca tienen acceso a esta sal, y nunca aquellos que desobedecen sus órdenes. Además de la agricultura, los mexicas habrían pescado y cazado. Las aves migratorias como los gansos eran particularmente abundantes en los meses de invierno, como recuerda el visitante español Ortiz de Montellano. Hay grandes multitudes de aves en la laguna mexicana. Hay tantas que en muchas partes, parecía un lago sólido hecho de aves. Esto sucede en invierno y los indios cosechan muchas de ellas. Los mexicas también complementaron su dieta con otras fuentes de proteínas. Entre ellas había varias especies de insectos, incluyendo uno al que llamaban el axayácatl,
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una especie de mosca de pantano. Otro escritor español, Hernando Fernández, escribiendo en el siglo XVI, describe cómo los aztecas preparaban esta comida. El axayácatl es una pequeña mosca, que en ciertas estaciones se recoge con redes del lago en cantidades tan grandes que un gran número de ellas se pican y se mezclan para formar bolitas que se venden en los mercados durante todo el año. Los indios las cocinan en agua salada envueltas en cáscaras de maíz, y preparadas de esta manera, constituyen una buena comida, abundante y agradable. Otras fuentes de alimento incluyen las huevas de pescado que se comen como una especie de caviar, e incluso las huevas de la propia mosca axayácatl, que se ponían en enormes cantidades en las marismas y cañaverales del lago. En náhuatl, estos huevos se conocen como ahuauhtli, que vagamente se traduce como trigo del agua.
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Los mexicas molían estos huevos en una pasta, los horneaban en pasteles y los aplanaban en tortillas. Tanto la mosca axayácatl como sus huevos estaban compuestos de 60% de proteínas puras, lo que los convertía en una fuente dietética excepcional. Como aperitivo, a los mexicas también les gustaba una especie de gusanos acuáticos que llamaban ocuiliztac, que tostaban con sal. Con esta abundancia de comida disponible y las ingeniosas técnicas de cultivo, se produjo un auge poblacional en Tenochtitlán. Creció en el espacio de sólo un siglo hasta que albergó al menos 200,000 personas, más grande que Londres o París en ese momento. De hecho, era probablemente más grande que cualquier ciudad de Europa. Pronto cubrió un cuadrado de unos 3 km a cada lado, y este rápido crecimiento tuvo un
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efecto transformador en los mexicas. El rudo grupo de guerreros mexicas que llegaron al valle por primera vez, ahora era irreconocible. Eran un pueblo sofisticado y asentado. Absorbieron con éxito las viejas tradiciones culturales de los Toltecas en Teotihuacán, adoptando su cultura de construcción de pirámides y tallado de piedra. Acogieron a los artesanos y personas instruídas de todas las demás ciudades del valle, absorbiendo sus costumbres y desarrollando asombrosas habilidades de ingeniería. En 1418, los mexicas comenzaron la construcción de una vasta serie de acueductos de piedra, que se extendieron por 4 kilómetros a través del lago sobre una serie de islas artificiales. Estos trajeron agua limpia y fresca justo al corazón de la ciudad. Los mexicas también construyeron una enorme represa que ayudó a proteger la ciudad de las inundaciones estacionales.
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Tenochtitlán se dividió en varios distritos clave. En el norte estaba Cuepopan, o el lugar donde florecen las flores, y en el oeste, Moyotlan, el lugar de los mosquitos. El humilde santuario de caña que los mexicas construyeron primero, había sido reemplazado por una enorme pirámide que se erigía en la cabeza de un patio, de medio kilómetro cuadrado. Cada nuevo rey había ampliado esta pirámide, construyendo alrededor y encima de la estructura existente, de modo que hoy en día todavía se pueden ver los restos de sus versiones anteriores dentro de sus ruinas, pareciéndose algo a una muñeca rusa. Aquí es donde yacía el gran disco de piedra con la imagen de la diosa Coyolxauhqui, esperando ser descubierto por esos trabajadores electricistas de la Ciudad de México 500 años en el futuro. Esa piedra una vez formó la base de los escalones que conducen a la cima de esta pirámide.
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La ciudad de Tenochtitlán era un lugar de placer y lujo. Tenía un jardín botánico e incluso un zoológico donde se mantenían a los animales, dos innovaciones que los visitantes españoles más tarde, encontraron asombrosos ya que no habían visto nada igual en Europa. Beber alcohol estaba estrictamente prohibido en la sociedad mexicana. Los castigos por ser encontrado ebrio en público eran severos y podían incluso resultar en la muerte. Aunque está claro que mucha gente lo hacía de todas formas. Bebían algo llamado pulque, un tipo particular de alcohol lechoso elaborado a partir de la planta de agave. Si caminaras por las calles de Tenochtitlán en el siglo XV, también podrías ver grupos de personas comiendo hongos alucinógenos o bebiéndolos en el té. Estos hongos fueron usados ampliamente por los mexicas para la recreación, y especialmente entre los poetas
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y sacerdotes para los que adquirieron un significado religioso. Una pieza de poesía oral registrada en el Códice Florentino es sólo un ejemplo en el que se mencionan los efectos de estos narcóticos. He bebido vino de hongos y mi corazón llora. En la tierra sólo tengo dolor. No importa nada. Todos somos joyas preciosas del dios, ensartadas en un hilo. Todos juntos somos joyas en su collar. Una de las vistas más notables de la ciudad se encontraba en la parte norte. Aquí, en el distrito de Tlatelolco, se establecía un gran mercado. Esta ciudad del lago se había convertido en el gran cruce de todo el comercio de la región, con barcos que venían de todas las ciudades lacustres a vender sus productos. Una enorme y colorida variedad de alimentos y otras mercancías fueron traídas de todo el
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valle y más allá; cacao y plumas de quetzal de color verde brillante desde el sur, hojas de obsidiana para el uso diario, papel hecho de corteza, así como oro y plata desde el norte. Un extracto del Códice Florentino contiene una lista de todos los alimentos que se comían en un solo festín azteca, y te da una idea de la variedad que disfrutaban. Comían tortillas blancas, granos de maíz, huevos de pavo, pavos, y todas las frutas, chirimoya, mamey, zapote amarillo, zapote negro, batata, mandioca, batata blanca, jícama, ciruela, jobo, guayaba, aguacate, acacia, cereza americana y atún.
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La ropa y los textiles también se vendían en el gran mercado de Tlatelolco, tejidos en todos los diferentes patrones coloridos que los aztecas hacían. Les daban todos los diferentes tipos de preciosos mantos que llevaban, como los que se mencionan aquí; el estilo de color sol, el estilo de nudos azules, el estilo cubierto con jarras, el de águilas pintadas, el estilo con caras de serpiente, el estilo con joyas de viento, el estilo con sangre de pavo o con remolinos, el estilo con espejos humeantes. El mercado era un lugar social lleno de bullicio. A los aztecas les encantaban los acertijos, y mientras los piragüistas y los vendedores del mercado se mezclaban, tal vez se reían e intercambiaban los nuevos que habían escuchado esa semana.
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Algunos ejemplos de estos acertijos aztecas han sobrevivido, y podemos escuchar algunos de ellos ahora. Dejaré un pequeño espacio entre el acertijo y su respuesta en caso de que quieras hacer una pausa y tratar de resolverlo por ti mismo. ¿Qué cosa, qué cosa? Diez piedras con algo en sus espaldas. Son las uñas de nuestros dedos. ¿Qué cosa, qué cosa? Piedra blanca de la que nacen plumas verdes. Es una cebolla. ¿Qué cosa, qué cosa? Un guerrero en una casa hecha de ramas de pino. El ojo, con todas sus pestañas. Pero en medio del auge de la vida de esta ciudad, había también un lado oscuro de Tenochtitlán que habría sido inmediatamente aparente para cualquiera que la visitara.
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Si eras un comerciante que llegaba al mercado de Tlatelolco, habría sido difícil ignorar la vasta pirámide que se levantaba en el distrito de Teopan; un santuario pintado de azul, y otro de un rojo oscuro y profundo. El santuario azul estaba dedicado al dios Tláloc, cuyo nombre significaba “vino de la tierra”. Era el dios de la lluvia y la fertilidad, el dios de la vida. Otros dioses que los aztecas adoraban incluyen a Tezcatlipoca, el dios de la noche, y el famoso Quetzalcóatl, la serpiente emplumada que a menudo se representa como una especie de dragón volador. Pero el gran templo rojo estaba dedicado a un dios muy diferente. En los escalones ornamentados, las piedras habrían sido oscurecidas por una cascada de sangre seca. La cultura de los mexicas había cambiado dramáticamente en el último siglo, pero aún se aferraban
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a algunos aspectos de sus duros comienzos. Entre ellos estaba la continua reverencia al temible dios colibrí Huitzilopochtli, el dios del sol, el dios de la guerra y el sacrificio. Los aztecas creían que Huitzilopochtli tomaba la forma del sol y todos los días perseguía a sus hermanos, la luna y las estrellas, a través del cielo. Creían que si se le acababa la energía que necesitaba para continuar esta persecución, el mundo se acabaría. Sólo había una forma de suministrarle esa energía. Desde el punto de vista azteca, cada ser vivo tenía un fragmento de sol alojado en su corazón. Ellos creían que por eso el cuerpo emitía calor y vida. Creían que cortar el corazón de un sujeto sacrificado y quemarlo en ofrenda a Huitzilopochtli, le daba la energía que necesitaba.
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Para el propósito de estos sacrificios, los aztecas criaban varios animales, incluyendo perros, águilas, jaguares y ciervos. Por supuesto, son más infames por el sacrificio de humanos. Los humanos fueron sacrificados con fines religiosos en varias sociedades a lo largo de la historia americana. En la sociedad mexica, esto se hacía de una gran variedad de formas dependiendo del festival que se celebrara. Pero la más común era llevar a una víctima de sacrificio a la cima de una de las pirámides de Tenochtitlán y sujetarla sobre una losa de piedra. Un sacerdote tomaba entonces una daga afilada hecha de obsidiana de vidrio volcánico negro, que forma un filo más afilado que el acero quirúrgico. Sumergían esta daga en el pecho de la víctima, cortaban el diafragma y extraían
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el corazón. Los corazones humanos se alimentan de sus propios músculos autónomos, y por lo tanto continuarían latiendo mientras el suministro de sangre permanezca dentro de ellos, a veces hasta diez minutos después de ser extraídos del cuerpo. Estos corazones que aún latían, se colocaban en un recipiente y se quemaban, permitiendo que su energía volviera al sol. Mientras tanto, el cuerpo sin vida que quedaba en la tierra era arrojado por los escalones de la pirámide, donde eran desmembrados y alimentados a los animales del zoológico de la ciudad. Algunas ceremonias también incluían elementos de canibalismo. Es imposible saber el alcance total de esta espantosa práctica antes del contacto con los europeos. Varios factores complican esta cuestión. El primero es que la práctica de los sacrificios humanos fue utilizada por los españoles como parte de su justificación
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para la colonización de las Américas. Por esta razón, se inclinaban a exagerar el número de personas asesinadas. Los propios mexicas también pueden haber exagerado las cifras en sus documentos históricos, ya que el hecho de contar con una gran cantidad de víctimas sacrificadas reflejaba bien su poder y estatus, y también puede haber servido para fines propagandísticos para asustar a sus enemigos. Por ejemplo, los mexicas afirman haber sacrificado más de 80,000 personas en el año 1487 para la dedicación de un solo templo. Aunque hemos encontrado algunos rastros de cementerios para sacrificios alrededor de algunos templos aztecas, nunca hemos encontrado ninguna evidencia de los tipos de fosas comunes que este tipo de matanza produciría. Así que, nos quedamos adivinando cuántas personas exactamente pueden haber muerto. Otro factor complica las cosas al comparar a los aztecas con otras sociedades comparables de la
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historia. Es el hecho de que las víctimas sacrificadas eran generalmente prisioneros de guerra, capturados durante la batalla con estados rivales. La guerra en el mundo azteca era un asunto altamente ritualizado. Las guerras comenzaban con una serie de ceremonias y rituales, y siempre se llevaban a cabo en la mitad del año cuando no se necesitaba a los agricultores en los campos. Las batallas en sí eran muy diferentes a las que se libraban en otras partes del mundo. Los soldados aztecas generalmente no tenían como objetivo matar a su enemigo en el campo de batalla. Su principal objetivo era capturar a los soldados enemigos y traerlos de vuelta a Tenochtitlán para ser sacrificados. Los incentivos para capturar en lugar de matar a sus oponentes eran enormes. Todos los niños de clase baja eran entrenados como soldados desde una edad temprana, pero no serían considerados un verdadero hombre hasta que hubieran capturado a su primer enemigo para ser sacrificado.
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Después de tomar dos prisioneros, subiría de rango. Se le permitiría llevar sandalias en la batalla, y sería recompensado con una capa de plumas. Con cuatro cautivos, el guerrero ascendería al rango de guerrero jaguar y se le daría una piel de jaguar real para usar en la batalla. Los guerreros jaguar tenían una posición similar a la de los caballeros europeos. Un plebeyo que ascendiera a este rango habría entrado en la nobleza. De hecho, esta era la única manera en que cualquier plebeyo podía ascender en su estatus social. Si un guerrero jaguar realmente se destacaba y capturaba aún más, sería promovido al rango de guerrero águila. Estos eran la élite militar de los mexicas e iban a la batalla llevando un casco con pico y plumas resplandecientes. Eran los más temidos de todos los guerreros aztecas. Debido a estos incentivos para capturar en lugar de matar, algunos historiadores han argumentado que
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el sacrificio humano en México en realidad hizo poco más que cambiar el lugar de la violencia de la guerra. Mientras que una batalla europea en cualquier momento de la historia podría ver decenas de miles de soldados muertos, toda la violencia por lo general tuvo lugar fuera de la vista de la mayoría de la población. Mientras tanto, una batalla azteca vería relativamente pocas bajas, pero toda la matanza se haría donde todos en la ciudad pudieran verla. Creo que cada uno debería tomar su propia decisión sobre cómo se sienten acerca de esto. No debemos tratar de minimizar el horror cotidiano que esta práctica habría implicado, pero también es importante recordar que el sacrificio no es algo que haga a los aztecas particularmente excepcionales cuando se mira desde una perspectiva histórica más amplia. Una pregunta aún más difícil de responder, es cómo se sentía al respecto la persona mexica promedio
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de la época. Es probable que las reacciones a esa práctica fueran extremadamente variadas y complejas. Mucha gente común puede haberla visto con una mezcla de miedo y fascinación, como los campesinos europeos sintieron una vez por nuestras espantosas e interminables ejecuciones públicas. O tal vez se sintieron como nosotros nos sentimos por los más de un millón de personas que mueren en el mundo en accidentes automovilísticos cada año. Una tragedia para los individuos, pueden haber pensado, pero no es algo que pueda ser evitado si queremos que el mundo tal como lo conocemos siga funcionando. Algunos ciertamente pueden haber disfrutado del espectáculo. Como la matanza ritual de gladiadores y prisioneros desarmados en el Coliseo Romano, los sacrificios aztecas habrían sido estridentes, y habrían recordado a cualquiera que los viera sobre la fragilidad de sus propias vidas y el poder del estado.
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La vista habría servido para aterrorizar a la gente para que obedeciera a su rey. Por supuesto, probablemente habrían tenido una culpable ráfaga de placer al pensar, “me alegro de que no sea yo el que está ahí arriba”. Aunque todas estas cuestiones son todavía objeto de un animado debate, una cosa es segura: la práctica de los sacrificios humanos estaba a punto de aumentar considerablemente. Parte de la razón de ello es un cambio dramático en el panorama político del Valle de México. A medida que pasaba el año 1400, el mundo del valle estaba a punto de entrar en guerra. Un rey pronto se elevaría al poder en Tenochtitlán, quien encarnaría el espíritu guerrero de los mexicas como ningún otro. Convertiría esta floreciente ciudad-isla en el centro de un poderoso imperio y una fuerza militar que eventualmente dominaría todo el valle y más allá.
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Su nombre era Itzcóatl. Poco se sabe de los primeros años de vida de Itzcóatl. Su nombre significaba serpiente de obsidiana y sería apropiado para su carácter. Itzcóatl fue un noble en la corte del rey mexicano Chimalpopoca. Chimalpopoca era su sobrino y llegó al trono a la edad de 20 años. Este joven rey tenía un corazón bondadoso, pero le faltaba un cierto grado de fuerza y experiencia. En esta época, el pueblo tepaneca todavía gobernaba el Valle de México y Tenochtitlán, como el resto del valle, estaba bajo su pulgar, y por una buena razón. Los tepanecas tenían un poderoso ejército provisto de combatientes de más de 40 ciudades. Su capital, Azcapotzalco, controlaba la orilla del lago justo donde las tres
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grandes calzadas de Tenochtitlán se encontraban con la tierra. Cada vez que el acueducto se rompía, su gente necesitaba el permiso de los tepanecas para traer nuevos materiales para reconstruirlo. Así que, Tenochtitlán no causaba ningún problema. Pagaban un tributo regular a los tepanecas y acordaban enviar soldados a luchar en sus guerras. Parte de la razón por la cual los tepanecas habían tenido tanto éxito en el último siglo, se debía al asombrosamente largo reinado de su actual rey. Su nombre era Tezozomoc, y si los registros aztecas son correctos, entonces para el año 1420, ya tenía más de 100 años de edad. El rey Tezozomoc había gobernado en Azcapotzalco durante más de cincuenta años, como recuerda el historiador Fernando Ixtlilxóchitl. Era tan viejo que lo llevaban como un niño envuelto en plumas y pieles
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suaves. Siempre lo sacaban al sol para calentarlo, y por la noche dormía entre dos grandes braseros, y nunca se retiraba de su brillo. Era muy cuidadoso con su comida y bebida y por esta razón vivió tanto tiempo. Pero los tepanecas y su viejo rey no eran amados por los demás habitantes del valle. Gobernaban con un régimen de violencia y terror. El rey Tezozomoc tenía una reputación temible, como recuerda Ixtlilxóchitl. Era el hombre más cruel que jamás haya existido; orgulloso, belicoso y dominante. Los tepanecas mantuvieron las otras ciudades del valle en línea con un régimen de asesinatos selectivos y fuerza militar. Cualquier rey que se interpusiera en su camino, pronto se encontraría con hombres que se colaban en su palacio con dagas de obsidiana, listos para cortarle el cuello mientras dormía.
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La invasión de un ejército tepaneca normalmente ocurriría poco después. Cuando Itzcóatl era sólo un joven señor, vio un claro ejemplo de esto en el destino de la ciudad de Texcoco, que estaba situada en la orilla opuesta del lago a Tenochtitlán. Texcoco era el hogar de un joven príncipe llamado Nezahualcóyotl, quien es uno de los personajes más fascinantes de esta historia. El nombre de Nezahualcóyotl significaba coyote hambriento. Pero durante la mayor parte de su vida, habría vivido en el regazo del lujo. Esto fue, hasta que su padre, el rey de Texcoco, se interpuso en las ambiciones del Imperio tepaneca. Cuando Nezahualcóyotl tenía 15 años, asesinos tepanecas irrumpieron en su palacio y asesinaron a su padre. Nezahualcóyotl se escondió de los asesinos en las ramas de un árbol cercano y vio
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la muerte de su padre ante sus ojos. Cuando fue seguro bajar, huyó de la ciudad. Un ejército tepaneca pronto marchó sobre Texcoco. Los tepanecas exigieron que el joven y débil rey de Tenochtitlán, Chimalpopoca también enviara tropas para ayudar en su guerra. Así que los ejércitos de Tenochtitlán ayudaron a los tepanecas a quemar la ciudad. El joven príncipe Nezahualcóyotl, aún afligido por su padre y su pueblo masacrado, se vio obligado a huir del único lugar al que había llamado hogar. Durante cuatro años, Nezahualcóyotl se escondió en las montañas disfrazado de plebeyo. Debió haber estado aterrorizado de que los asesinos lo encontraran y que pronto corriera la misma suerte que su padre. Pero Chimalpopoca, el joven rey de Tenochtitlán, parece haber sentido una punzada de arrepentimiento por
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el papel que desempeñó en la destrucción de Texcoco. Viajó a la capital tepaneca para ver al viejo rey Tezozomoc, e intervenir en nombre del joven príncipe. Creo que es una imagen increíble. El rey Chimalpopoca, un joven de 20 años, entrando en la cámara oscura. El viejo rey Tezozomoc, envuelto en sus plumas y pieles, sentado al lado de su brasero ardiente para calentarse. Podemos imaginar la voz de Chimalpopoca temblando un poco cuando le pidió a este poderoso emperador que perdonara al príncipe Nezahualcóyotl. Pidió que se le permitiera al príncipe venir a Tenochtitlán para vivir en paz y estudiar en una de las escuelas de la ciudad. Sorprendentemente, el Rey Tezozomoc aceptó la propuesta. Así que, al joven Nezahualcóyotl se le permitió bajar de su exilio en las montañas
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y vivir en Tenochtitlán. Estudió en una especie de escuela llamada Calmecac, donde los niños de la nobleza aprendían los oficios de la alta sociedad, cómo convertirse en líderes militares, administradores y sacerdotes. Debe haber sido un sentimiento extraño para el joven príncipe; vivir justo al otro lado del lago de la casa que le habían quitado, y donde ahora gobernaba un rey títere. Incluso habría podido ver su casa de Texcoco al otro lado del lago en un día claro. Puede que se sentara en la cima de las altas pirámides, mirara el lago y se preguntara si alguna vez podría volver a casa. Pasó diez años en Tenochtitlán y siempre tuvo afinidad con la ciudad y su cultura. Es aquí donde conoció al noble Itzcóatl, la serpiente de obsidiana.
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No sabemos exactamente cuándo se conocieron, pero me gusta pensar que pudo haber sido durante este tiempo. Tal vez vagaron por los mercados de Tlatelolco, vieron llegar las canoas con vainas de maíz y comieron juntos tortillas de huevos de pescado. Tal vez caminaron por la gran plaza de Teopan y hablaron sobre el odio que compartían por sus gobernantes tepanecas. Tal vez fue aquí donde comenzaron a tramar su plan para arrebatar el control del valle al cruel rey Tezozomoc. No podían saberlo entonces, pero la oportunidad que esperaban estaba a la vuelta de la esquina. El reinado del rey Tezozomoc había sido una edad de oro para los tepanecas. Pero en el año 1426, el viejo rey finalmente murió a la gran edad de 106 años.
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De repente, el poder del Imperio tepaneca comenzó a flaquear. Tezozomoc tuvo un gran número de hijos. A su muerte, un hijo llamado Tayatzin tomó el trono de Tepanec. Pero uno de sus hermanos, un hombre llamado Maxtla, se imaginó sus posibilidades. Maxtla derribó a su hermano del trono y tomó la corona para sí mismo. Una crisis de sucesión surgió, y la guerra civil estalló en las tierras tepanecas. De repente, la ciudad de Tenochtitlán se encontró justo en el centro de la misma. El amable y joven rey Chimalpapoca tenía un fuerte sentido de la justicia. Apoyó lo que él veía como el rey legítimo, pero el usurpador Maxtla estaba por supuesto enfurecido. Empezó a intercambiar insultos con Chimalpopoca, y en un momento dado incluso le envió un regalo de ropa de
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mujer. Chimalpopoca tenía alrededor de 30 años, pero todavía tenía un poco de ingenuidad juvenil. En el año 1427, estaba dormido en su palacio cuando una banda de asesinos entrenados se deslizó por sus paredes. Se colaron en la alcoba del rey Chimalpopoca y lo mataron. El usurpador de Tepanec, el rey Maztla, debió estar encantado cuando escuchó la noticia, pero no se dio cuenta de que se había anotado un auto gol. La muerte del bondadoso rey Chimalpopoca dio paso a otro rey mucho más fuerte que se levantó en Tenochtitlán. Ahora era el turno de Itzcóatl, y él significaría el fin del Imperio tepaneca. Itzcóatl se asoció con el príncipe exiliado Nezahualcóyotl, y juntos los dos
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fueron de ciudad en ciudad alrededor del valle, reuniendo a la gente para su causa. Dondequiera que iban, encontraban gente que ya estaba harta del gobierno de los tepanecas. Las crónicas aztecas registran que reunieron un ejército de hasta 100,000 hombres. Cuando el aliado más leal de los tepanecas, la ciudad de Tlacopan, se unió a la guerra del lado de Itzcóatl, el rey Maxtla debe haber sabido que sus días estaban contados. Pero no se rindió sin luchar. La guerra continuó durante dos años. Al principio, los tepanecas sitiaron Tenochtitlán. Sabían que si lograban acabar con la ciudad- isla desde el principio, la resistencia a ellos sería destruida. Pero la ciudad del lago estaba excepcionalmente bien situada para soportar un asedio. Un flujo constante de bienes y refuerzos habría pasado fácilmente dentro y fuera de la ciudad en canoa.
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Tenochtitlán resistió hasta que el rey Itzcóatl llegó con su ejército y desalojó a los sitiadores tepanecas. Su retirada se convirtió rápidamente en una derrota, y las fuerzas combinadas de Itzcóatl y Nezahualcóyotl marcharon sobre la capital tepaneca, Azcapotzalco, en el año 1428. La rodearon, rompieron sus muros y la quemaron hasta los cimientos. El rey usurpador Maxtla fue arrastrado de vuelta a la ciudad de Tenochtitlán y asesinado en la cima de su gran templo. La era del gobierno tepaneca había terminado, y ahora un nuevo poder gobernaba en el valle. El Príncipe Nezahualcóyotl regresó a su hogar en Texcoco, y gobernó como su rey diez años después de haber huido asustado cuando niño. Itzcóatl también gobernó en Tenochtitlán.
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Junto con el socio menor, Tlacopan, formalizaron un tratado que les permitiría gobernar juntos el Valle de México. Estas tres ciudades se repartieron las antiguas tierras tepanecas, y sus reyes acordaron cooperar en futuras guerras de conquista, dividiendo el tributo entre ellas. Este fue un tratado conocido como la Triple Alianza, y formaría los cimientos de un verdadero imperio en la región, un poder que un día llegaría a ser conocido como el Imperio azteca. En la década de 1840, el historiador W.H. Prescott escribió que creía que había dos lados en el carácter azteca, y pensó que estos dos lados en realidad venían de diferentes fuentes. Su cultura elevada y austera, su refinada etiqueta, sus habilidades matemáticas y
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su amor por la poesía deben haber sido heredados del antiguo y refinado imperio de los toltecas, escribió Pero el otro lado de su carácter también estaba allí; el lado del sacrificio de sangre, el lado que disfrutaba de la emoción de la batalla y la conquista. Sugirió que esto vino de sus comienzos tribales nómadas. Esta teoría es bastante simplista e imposible de comprobar, pero muestra lo mucho que los dos lados en conflicto de los aztecas han desconcertado a los historiadores durante casi todo el tiempo que han sido estudiados. Durante este período, estos dos lados se encarnaron en los personajes de los dos reyes Itzcóatl y Nezahualcóyotl. Cuando Nezahualcóyotl volvió a gobernar en Texcoco, era un rey justo y relativamente pacífico. Construyó un templo allí, donde prohibió la práctica de los sacrificios humanos e incluso el sacrificio
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de los animales. También era un amante de la literatura. Construyó una gran biblioteca en Texcoco, reuniendo todos los manuscritos que pudo; documentos pintados con pictogramas sobre piel de ciervo y papel de corteza. Incluso compuso él mismo poesía, que fue transmitida de boca en boca antes de ser escrita por los españoles en el siglo XVI. Este extracto de una de sus canciones más famosas, muestra que Nezahualcóyotl creía que la poesía ayudaba a aliviar el dolor de la vida. Tal vez mis amigos se pierdan, mis compañeros se desvanezcan cuando me acueste en ese lugar. Las flores son nuestra única vestimenta, sólo las canciones hacen que nuestro dolor disminuya. Pero su rey socio, Itzcóatl, era diferente. Tenía la ambición de establecer esta nueva Triple Alianza como un poder imperial que superara
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todo lo que los tepanecas habían logrado, y estaba feliz de usar cualquier método despiadado para hacerlo. Ayudándole en esta tarea estaba una figura sombría conocida sólo por la historia como Tlacaélel. Tlacaélel había sido el hermano del bondadoso rey Chimalpopoca, asesinado en su cama por los asesinos tepanecas. Pero no tenía nada de la suavidad de Chimalpopoca. Durante la guerra con los tepanecas, había actuado como consejero de Itzcóatl, y ascendió en los rangos de la corte real para convertirse en su consejero principal. Mantendría esta posición durante el reinado de los tres reyes subsecuentes, y algunos han afirmado que durante todo este tiempo, Tlacaélel fue el verdadero gobernante del Imperio Azteca. Aunque se le ofreció la corona varias veces, siempre la rechazó, prefiriendo permanecer en las sombras, el poder detrás del trono.
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Por un lado, Tlacaélel era un reformador dedicado. Estaba decidido a convertir el estado azteca en una máquina eficiente, mejorando y modernizando su administración y los métodos de recaudación de impuestos. Pero el tipo de estado que Tlacaélel quería construir también tenía algunas similitudes notables y aterradoras con las dictaduras que podríamos reconocer de nuestra historia más reciente. En primer lugar, Tlacaélel comprendía la importancia de controlar la información. Tan pronto como Itzcóatl tomó el trono en Tenochtitlán, Tlacaélel le aconsejó que ordenara una inspección de su biblioteca y que destruyera cualquier texto histórico que encontrara inconveniente en su narrativa. Este acto es recordado en las Crónicas Aztecas. Alguna vez, solían llevar un registro de su historia, pero fue quemado en la época en que Itzcóatl
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reinaba en México. Se acordó, y los nobles de México dijeron, No es apropiado que todo el pueblo conozca las pinturas. Los siervos comunes serán llevados por mal camino y la tierra se torcerá porque en los documentos hay muchas mentiras, y muchos héroes han sido tomados como dioses. Aquí, la división entre los dos lados de la naturaleza azteca no podría ser más pronunciada. En un lado del lago, el rey Nezahualcóyotl escribía poesía y construía una biblioteca, mientras que en el otro, Itzcóatl quemaba libros en hogueras. Mientras Nezahualcóyotl había prohibido el sacrificio humano, el rey Itzcóatl presidiría un aumento masivo de la práctica. Una vez más, el consejero Tlacaélel parece estar detrás de ello. Creo que Tlacaélel comprendió muy bien el poder del espectáculo público violento como medio para controlar a las masas.
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Creo que quería que la gente del valle temiera realmente el poder de su estado, y lo temían. Junto con el aumento de la brutalidad pública, Tlacaélel también reformó la religión del valle. El dios mexica de la guerra, Huitzilopotchtli, había sido antes uno de varios dioses como Tláloc y Quetzalcóatl. Pero ahora se levantaría para gobernar sobre todos los demás, elevando a los mexicas al estatus de pueblo elegido por Dios. El poder de los militares era ahora primordial en la sociedad azteca. Tlacaélel afirmó que sólo los guerreros que murieron en la batalla servirían a Huitzilopochtli en la otra vida. Esta fue una nueva era de militarismo en la que los guerreros que murieron en la batalla fueron honrados como los héroes supremos. Un himno, destinado a ser cantado por todo el pueblo de Tenochtitlán, encarna el nuevo espíritu
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guerrero de esta época. ¡La hoguera echa humo! ¡Los escudos truenan! ¡Dios de las campanas que suenan! ¡La flor del enemigo se estremece! ¡Las águilas y los tigres resuenan! El polvo se vuelve amarillo. Las flores rojas brotarán, se desplegarán y se abrirán en flor. Oh Dios Águila, en tu casa gobiernas. ¡Tu estandarte tiembla y arde, y la hoguera cruje! En parte debido a esta nueva actitud militarista, el Imperio Azteca se expandió con una velocidad imparable. El rey Itzcóatl reunió un gran ejército y marchó sobre sus ciudades vecinas, conquistándolas una por una. En un momento dado, Diego Durán escribe que Tlacaélel dio esta proclamación a los señores de las ciudades reunidas.
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Somos capaces de conquistar el mundo entero. Por un tiempo, así debe haber parecido. Pronto, todas las demás ciudades alrededor del lago de Texcoco fueron sometidas. Otros estados, alarmados por la rápida expansión de los aztecas, cedieron a todas sus demandas sin luchar y pagaron tributos regularmente. Pronto, los aztecas comenzaron a enviar sus ejércitos más allá del valle, marchando a través de los pasos de montaña cortados entre los volcanes. Cuando el rey Itzcóatl murió en 1440, un nuevo rey, Moctezuma I, subió al poder. Él reformó el Imperio Azteca y lo expandió masivamente, convirtiendo a Tenochtitlán en el partido dominante de la antigua Triple Alianza. La guerra por la naturaleza azteca se estaba ganando, y era el lado belicoso y dominante
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de Tenochtitlán el que estaba saliendo victorioso. Cuando Moctezuma I murió, le siguieron los reyes Axayácatl y Tizoc, quienes expandieron el imperio aún más. Todos estos reyes tenían la misma figura oscura, Tlacaélel, aconsejándolos. Los ejércitos aztecas marcharon hacia las tierras del norte, tomando a los pueblos del desierto bajo su dominio. Marcharon hacia el sur e incursionaron en la tierra de los Mayas y en la costa del Pacífico, y fueron hacia el este y conquistaron tierras en la costa del Atlántico también. Tenochtitlán nunca fue un imperio de la manera que podríamos imaginarlo. Normalmente no ocupaba las tierras que conquistaba, y raramente establecía guarniciones o instalaba administradores, excepto en las provincias más rebeldes. Era más bien una red de tributos que veía fluir la riqueza en una dirección; a la ciudad
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de Tenochtitlán. La historiadora Inga Clendinnen lo describe de la siguiente manera. Tenochtitlán era un hermoso parásito, que se alimentaba de la vida y el trabajo de otros pueblos y proyectaba su sombra sobre todos sus acuerdos. La administración del imperio se llevó a cabo a lo largo de una notable red de comunicaciones compuesta por caminos bien mantenidos que conducían a cada ciudad y pueblo. En América no había caballos, por lo que los mensajes eran transportados por corredores estacionados cada 4 km aproximadamente a lo largo de los caminos. Cada mensajero corría esos 4 km, y luego pasaba el mensaje al siguiente corredor. De esta manera, los mensajes podían pasar a lo largo de todo el imperio en cuestión de días. Pero los aztecas no gobernaban con gentileza. En las aldeas que conquistaron, sus soldados y recaudadores de impuestos eran odiados.
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Tomaban los alimentos y bienes de la gente como impuestos, tomaron a su gente para el sacrificio, y sofocaban brutalmente cualquier resistencia. Hubo un pueblo que los aztecas trataron con un nivel de crueldad sin igual. Se llamaban los tlaxcaltecas, un pueblo que hablaba náhuatl y que vivía justo sobre las montañas al este del Valle de México. Si escucharas a los tlaxcaltecas, te dirán que los aztecas intentaron y fallaron muchas veces conquistarlos. Pero los aztecas afirmaban que podían haberlos conquistado en cualquier momento y simplemente elegían no hacerlo. De cualquier manera, se desarrolló un extraño tipo de situación. Los tlaxcaltecas se mantuvieron independientes, pero estaban en un constante estado de guerra con el Imperio azteca. Los aztecas los rodearon y bloquearon, impidiendo que cualquier artículo de lujo como la sal o los textiles finos entraran en sus tierras.
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Los tlaxcaltecas también se vieron obligados a competir cada año en un evento conocido como la Guerra de las Flores. El nombre "Guerra de las Flores" es un curioso par de palabras. La lengua náhuatl es particularmente aficionada a este tipo de emparejamientos. En inglés también lo hacemos; hablamos de nuestro pan y mantequilla, de nuestro corazón y alma, o de palos y piedras. Estos son pares de palabras que juntas significan algo más, y esta fue una gran característica del náhuatl. Si querían decir que alguien dio un discurso, los mexicas dirían que dio su palabra y su aliento. Describían su pueblo como su agua y su colina. Cuando alguien moría, pasaban al frío y al silencio. Si hacías algo en secreto, lo hacías en las nubes y la niebla. Su palabra para la poesía era flor y canción.
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En náhuatl, flor significaba "poético y hermoso". En los poemas aztecas, los guerreros, a menudo,se dice que mueren lo que llaman una “muerte florida”, es decir, una muerte noble y poética. Si un guerrero moría en la batalla, se creía que resucitaban entre lo que los aztecas llamaban flor y pájaro; es decir, que podían formar parte del mundo natural que les rodeaba, como sugiere esta pieza de poesía oral azteca. Las campanas claman, el jefe es resplandeciente, el que hace que el mundo viva está lleno de placer. Las flores del escudo abren sus pétalos; la gloria se extiende, gira alrededor de la tierra. ¡Aquí está la embriaguez de la muerte en medio de la llanura! Allí, cuando estalla la guerra en la llanura, el cacique brilla, da vuelta, gira
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con la muerte florida en la guerra. No temas, mi corazón. En la llanura codicio la muerte por el cuchillo de obsidiana. ¡Todo lo que nuestros corazones desean es la muerte! La guerra de las flores fue muy teatral y hubiera parecido un desfile de Mardi Gras. Las bandas de guerra mexicas vestían con sus ropas más extravagantes y de colores brillantes, los guerreros jaguar en sus pieles moteadas, los guerreros águila en sus plumas brillantes, todos llevando escudos de colores brillantes, colgados con plumas y bordados con símbolos heráldicos, el aleteo de mantos naranja y sombreros rojos, algunos con máscaras, borlas y campanas tintineantes. Pero todo este color no debería engañarlos. Los riesgos en la guerra de las flores eran muy reales.
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Los guerreros habrían llevado lanzas, dagas de obsidiana y un arma conocida como macuahuitl, aproximadamente equivalente a una espada. Estas se parecían a un bate de cricket, pero con el borde anillado con fragmentos de vidrio de obsidiana. Como en la mayoría de las guerras aztecas, el objetivo no era matar, sino capturar prisioneros para su sacrificio. Después de la guerra de las flores, los cráneos de los prisioneros ejecutados eran exhibidos como trofeos espeluznantes en enormes estantes en la ciudad de Tenochtitlán, algunos de los cuales han sido descubiertos por la arqueología. El más grande jamás encontrado fue descubierto en el templo principal, y contenía más de 650 cráneos. Los tlaxcaltecas tuvieron una existencia bastante miserable. Estaban hambrientos y empobrecidos, y fueron obligados a participar en esta matanza ritual de sus ciudadanos. No es de extrañar que esto les diera un odio amargo hacia los aztecas.
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Aquí, en última instancia, es donde las semillas del colapso de todo el imperio serían sembradas. Los aztecas habían llegado al poder en primer lugar porque el Imperio tepaneca era tan odiado en todo el valle. El cruel régimen de los tepanecas significaba que al final, nadie estaba dispuesto a luchar a su lado, y sus aliados se convencían fácilmente para volverse contra ellos. La historia mostraría más tarde que los aztecas deberían haber aprendido esta lección. Cuando el tenebroso consejero Tlacaélel falleció pacíficamente a la edad de 90 años, murió feliz. Era el año 1487. La ciudad-isla de Tenochtitlán era ahora el corazón palpitante de un imperio que se extendía desde el Atlántico hasta el Océano Pacífico. Gobernaba la vida de hasta 6 millones de personas y estaba en camino de convertirse en el mayor imperio que el continente jamás había visto.
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Pero en poco más de treinta años, toda esta sociedad se derrumbaría. Eso es porque pronto se encontrarían con otro poder que los superaría en fuerza militar, en dureza y, a veces, en crueldad. Sólo unos treinta años después de la muerte de Tlacaélel, las crónicas del Códice Florentino registran que una vez más sobre México, una misteriosa luz apareció en el cielo. Era un cometa de un brillo deslumbrante. A medida que pasaban los días, se hizo más brillante. Diez años antes de la llegada de los españoles, un presagio apareció por primera vez en el cielo como una llama o lengua de fuego, como la luz del amanecer. Parecía estar lanzando chispas y parecía atravesar el cielo.
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Era ancho en la parte inferior y estrecho en la parte superior. Parecía como si llegara al centro del cielo, su corazón y centro. Se mostraba hacia el este. Cuando salió a medianoche, se parecía al amanecer. Aunque nadie podría haberlo adivinado, esta luz en el cielo era un presagio del final de la era azteca. Como vimos antes, durante los bajos niveles del mar de la última Edad de Hielo, existió un puente terrestre desde Asia que los humanos de la Edad de Piedra usaron para cruzar hacia América.
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Pero a medida que el nivel del mar subía desde hace unos 16,000 años, ese puente fue tragado por las olas. La humanidad estaba ahora separada en dos vastas poblaciones, una en cada una de las dos grandes masas de tierra del mundo. Aunque ninguno de ellos lo sabía, la separación de los continentes fue el tiro de salida en una carrera por su propia supervivencia. En algún momento del futuro, estas dos poblaciones se encontrarían. Los desarrollos que hicieron durante los 16,000 años intermedios, determinarían cuál de ellas sobreviviría a ese encuentro. Por varias razones, los pueblos que se asentaron en la masa terrestre más pequeña, el continente de América, estaban en una desventaja inherente. Hay muchos factores en juego aquí. Este es un tema muy discutido del cual la gente se siente comprensiblemente inquieta.
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Pero para mí, el primer punto obvio es que los pueblos de América simplemente llegaron a sus tierras más tarde que otros humanos. Evolucionamos como especie en África entre 300 y 200,000 años atrás, y en los últimos 60,000 años comenzamos a migrar de África al resto del mundo. Llegamos al sur de Asia hace unos 50,000 años, a China hace 40,000 años, y a la mayor parte de Europa hace 30,000 años. Esto significa que los seres humanos ya se habían establecido en prácticamente toda la masa terrestre afro-euroasiática durante decenas de miles de años antes de poner un pie en América. Todo ese tiempo lo pasaron aumentando sus poblaciones y realizando constantemente la increíblemente lenta transición de cazadores-recolectores a agricultores a tiempo parcial, y luego de agricultores a tiempo parcial a agricultores a tiempo completo.
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Sus asentamientos crecieron hasta que las primeras cunas de la civilización, como el Valle del Indo, Egipto y Mesopotamia, irrumpieron a la luz de la historia hace unos 7,000 años. Como vimos en el último episodio, la cuna de la civilización tarda mucho tiempo en formarse. Parte de la razón de esto es que prácticamente todos los alimentos que comemos hoy en día no existían hasta que llegamos y los creamos. Lejos del abundante Jardín del Edén, la Tierra originalmente no proporcionó mucho para comer a sus habitantes humanos. Lo poco que había, habría tenido un sabor bastante malo. Desde el trigo y la cebada hasta los plátanos, guisantes y naranjas, cada delicioso alimento que conocemos hoy en día comenzó como un ancestro que era mucho más desagradable, mucho menos nutritivo y mucho más difícil de digerir.
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El plátano es sólo uno de los innumerables ejemplos. Comenzó en el sudeste asiático como una especie salvaje irreconocible, con piel verde azulado y muchas semillas grandes y duras. Eran virtualmente incomestibles para los humanos, pero a lo largo de milenios, los cazadores-recolectores desesperados habrían recogido las que eran más soportables para comer, y se las habrían llevado a casa. Las semillas de estas habrían crecido cerca de sus asentamientos, y más tarde, estos primeros humanos comenzarían a cultivarlas de una forma más intencionada, recogiendo sólo las más jugosas de su nueva cosecha para crear la siguiente generación. Increíblemente despacio, tan despacio que nadie habría notado la diferencia durante su vida, la planta empezó a cambiar. Sus semillas se hicieron más pequeñas, su carne se hizo más dulce y cremosa, y su piel se volvió de un amarillo profundo que todos reconocemos hoy en día. Le debemos mucho al trabajo de esas miles de generaciones anónimas que incansablemente domesticaron
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estas plantas. A los habitantes de Mesopotamia les llevó muchos miles de años convertir los pastos salvajes de las montañas en el nutritivo trigo y cebada que conocemos hoy en día. Este proceso comenzó ya en el año 10,000 a.C. Desde allí, estos cereales se extendieron al resto de Afro-Eurasia. Los guisantes y las legumbres como las lentejas fueron otro de los primeros cultivos domesticados. Los neandertales incluso comían guisantes silvestres, como parecen mostrar los restos de hace 46,000 años de la cueva de Shanidar en Kurdistán. Pero los guisantes modernos fueron domesticados por primera vez en Irak hace 11,000 años. Esto fue nada menos que una revolución agrícola que impulsó el crecimiento de las primeras sociedades. A medida que la calidad de estos alimentos mejoraba, ofrecían mayor nutrición a nuestras dietas, más calorías y más proteínas, y se hizo posible mantener poblaciones más grandes.
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Pero los pueblos de las Américas eran mucho más nuevos en sus tierras. Las primeras personas que vivieron en el Valle de México apenas habrían llegado alrededor del año 12,000 a.C., más o menos en la época en que los guisantes y el trigo ya empezaban a cultivarse en Mesopotamia. Estos primeros mexicanos encontraron enormes manadas de mamuts y otros animales que podían ser cazados. Pasarían varios milenios antes de que empezaran a sentir la presión de alejarse de su estilo de vida de cazadores-recolectores. Debido a esto, uno de los alimentos más comunes en las Américas, el maíz o el elote, sólo comenzó a ser domesticado hace unos siete mil años. En esa época, la cultura Ubaid en Mesopotamia ya era una próspera sociedad agrícola, como vimos en el episodio anterior. Esto significaba que en el largo y arduo trabajo de domesticar los cultivos, la gente del
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viejo mundo tenía algo así como una ventaja de tres o cuatro milenios. Algunos han sugerido que la naturaleza de las propias plantas también puede haber sido un factor. Una vez más, los pueblos de las Américas sufrieron un golpe de mala suerte. Uno de los alimentos más comunes en México era el maíz, que probablemente descendía de una planta llamada Teosinte. Este es un tipo de hierba increíblemente amarga. No se parece en nada a los ricos globos amarillos de maíz que conocemos hoy en día. Dado que un cambio tan drástico tuvo que ser criado en esta planta poco apetitosa, puede incluso haberle tomado más tiempo a los primeros pueblos de América domesticarlo, que a la gente de Mesopotamia convertir la hierba silvestre en el trigo, o los guisantes silvestres en lentejas, ninguno de los cuales requiere una transformación tan dramática. También hay otros factores.
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En América, una menor diversidad de animales también actuó como una desventaja. En el mundo azteca sólo había dos animales que podían ser domesticados; los pavos y los perros. Pero en el viejo mundo, el ganado como las ovejas, las cabras y los cerdos contribuían en gran medida a la cantidad de proteínas disponibles para la población. Las vacas eran una rica fuente de carne y leche, y también podían ser utilizadas como animales de carga para llevar cargas y tirar de arados. Pero sobre todo, estaba el caballo. Aunque el caballo había evolucionado en América, se había extinguido allí desde la última Edad de Hielo. A veces se dice que los imperios indígenas americanos como los aztecas nunca inventaron la rueda, pero eso no es realmente cierto. Hemos encontrado numerosos ejemplos de juguetes de arcilla hechos para los niños mexicas que incluyen ruedas perfectamente diseñadas.
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Pero si los aztecas alguna vez experimentaron con ruedas para vehículos más grandes, es probable que hubieran abandonado rápidamente la idea. Sin caballos o bueyes para tirar de un carro, el diseño de la rueda no habría ahorrado mucho trabajo. Los aztecas simplemente llevaban las cosas de un lugar a otro usando correas que se fijaban en la frente. Esto funcionaba bastante bien para ellos, pero ataba a una gran proporción de la población al trabajo manual. Comparado con la fuerza de los caballos del viejo mundo, era sólo otro contratiempo. La masa terrestre afro-euroasiática es casi exactamente el doble del tamaño del continente Americano. Esta mayor superficie habitable, junto con las decenas de miles de años adicionales que la gente había vivido allí, significaba que la población del viejo mundo era mucho mayor. Las estimaciones de la población América antes del contacto varían enormemente.
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Algunos historiadores han bajado a 8 millones, mientras que otros han subido a más de cien millones. Pero yo encuentro que una estimación de unos 60 millones es razonable. Pero comparada con el viejo mundo, la diferencia es muy marcada. Por el contrario, sólo China superó los 140 millones en el año 1200, un siglo antes de que los aztecas llegaran al Valle de México. Esta mayor población significaba simplemente que había más cerebros humanos puestos a trabajar en el negocio de inventar cosas nuevas. Grandes redes comerciales como la Ruta de la Seda significaban que si algo se inventaba en China o India, sería sólo cuestión de años antes de que estuviera disponible en Europa. Debido a su ventaja de tres o cuatro milenios en la domesticación de los cultivos y todas estas otras ventajas, las líneas de tiempo de los dos lados del mundo muestran una marcada diferencia.
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Mientras que los habitantes de Mesopotamia desarrollaron la alfarería hace más de 7,000 años, la primera alfarería en México no comenzaría hasta dentro de dos mil quinientos años. Mientras que la fabricación de bronce comenzó en la India y el Cercano Oriente alrededor del año 3,300 a.C. y se extendió a Europa y Asia Oriental en los siglos siguientes, la experimentación con el bronce apenas comenzaba en México cuando Tenochtitlán estaba en su apogeo en el siglo XIV. El acero de alto carbono fue inventado en el sur de la India en el siglo VI a.C. y exportado por todo el viejo mundo. Nunca se inventaría en América. En el siglo V d.C., el primer Imperio de Teotihucán en México acababa de alcanzar su apogeo, pero el viejo mundo ya había visto pasar milenios que vieron el surgimiento y la caída de los Imperios sumerio, egipcio, asirio, babilónico, persa, griego y romano.
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Cuando Teotihuacán cayó alrededor del año 550, la dinastía china Chen había inventado los cerillos, y los ingenieros indios habían inventado la rueca de hilar. Cuando el Imperio Tolteca cayó en el Valle de México a principios del siglo XII, los chinos ya habían inventado la pólvora y la brújula magnética para su uso en el mar. Cuando los mexicas llegaron al Valle de México alrededor del año 1,300 d.C., los científicos árabes y europeos ya habían descrito las reglas para la refracción de la luz, y los artesanos italianos habían inventado los primeros anteojos. Para cuando nacieron los emperadores aztecas Itzcóatl y Nezahualcóyotl, los primeros cañones de mano habían sido inventados en China, y la artillería naval se había utilizado por primera vez en Corea. Mientras el poeta Nezahualcóyotl construía su biblioteca personal en Texcoco e Itzcóatl quemaba los
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libros de Tenochtitlán, la imprenta se inventó en Alemania. A mediados del siglo XV, el arcabuz, una forma temprana de mosquete, se desarrolló en España. Todos los pueblos de América eran increíblemente ingeniosos e inventivos, y los aztecas no eran la excepción. Pero nunca pudieron compensar esa ventaja de tres o cuatro milenios. La carrera que determinaría el resultado de la próxima guerra de los mundos siempre había sido amañada contra ellos. Una tecnología por encima de todas las demás resultaría ser el factor decisivo en la próxima colisión de los mundos. Ese sería el barco oceánico. En los siglos XIV y XV, los desarrollos en la tecnología naval dieron lugar a un nuevo tipo de nave conocida como la carabela.
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Hasta entonces, los europeos se habían limitado a navegar sólo por las costas. Pero los artesanos portugueses pronto fueron capaces de desarrollar barcos más grandes y poderosos. Las carabelas les permitieron explorar a lo largo de la costa de África. A finales de 1400, estos se habían convertido en las más grandes y poderosas carracas. Eran grandes y duraderos barcos con hasta seis velas, muy adecuados para largos viajes por el océano. También pesaban más de mil toneladas, lo suficientemente grandes como para llevar enormes cantidades de suministros, adecuados para viajes de muchos meses. La carraca significaba que ahora podían realizarse viajes regulares entre Europa y la India, alrededor de toda la costa de África, e incluso hasta China. Mientras que las ciudades de la Ruta de la Seda como Bagdad, Tashkent y Samarkanda habían sido una vez los centros del
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comercio mundial, esos centros comenzaron a moverse a Europa a lo largo de estas rutas comerciales recién abiertas. Las ciudades europeas crecieron con la riqueza que llegaba, y en las últimas décadas del siglo XV, los países europeos que miraban al Océano Atlántico comenzaron a preguntarse si podrían hacer viajes aún más ambiciosos. En el año 1492, sólo cinco años después de la muerte de ese tenebroso consejero, Tlacaélel, en Tenochtitlán, una carraca llamada Santa María navegaba por el Océano Atlántico, acompañado de dos carabelas más pequeñas. A bordo estaba el explorador Cristóbal Colón. Los aztecas no sabían más de esos tres barcos que lo que el enorme pterodáctilo, quetzalcoatlus, sabía del asteroide que una vez se dirigió a toda velocidad hacia el Golfo de México.
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Pero cuando una luz apareció una vez más en el cielo sobre América Central, ese ardiente cometa de color rojo sangre, una nueva amenaza igual de mortal se abrió camino, una que los tomaría completamente por sorpresa y cambiaría su mundo para siempre. Subtítulos al español traducidos por Ana Berberana Continuado en la Parte 2...

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